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Thonet – Histoire et succès d’une célèbre entreprise de tradition

L’histoire de la fabrication de meubles serait impensable sans le légendaire inventeur Michael Thonet et la société Thonet qui en est issue. Pionnier du bois cintré, un bois massif courbé à la vapeur, cet inventeur et entrepreneur est devenu célèbre de son vivant grâce à ses chaises en bois de cintrage. Aujourd’hui, son entreprise est une institution légendaire représentant les meubles de style Bauhaus, en bois cintré et en acier tubulaire.

1. Thonet est l’un des plus anciens fabricants de meubles allemands

Thonet est non seulement une entreprise riche en traditions, possédant une longue histoire couronnée d’un succès international, mais c’est aussi l’une des figures emblématiques du monde du design et du mobilier de renommée mondiale. L’entreprise, basée à Frankenberg (sur Eder), est toujours dirigée par la famille originaire de Boppard. C’est également au pied de l’Eder que le mobilier en tube d’acier du Bauhaus, mondialement connu, est fabriqué. À l’origine de l’entreprise et de son succès durable, se trouve le maître menuisier Michael Thonet (1796-1871), qui est considéré comme un pionnier de la production de meubles et un inventeur de premier plan dans la conception de meubles. Michael Thonet, ébéniste de formation, s’était mis à son compte avec des ouvrages de menuiserie de meubles et de charpentes.

Thonet fut le premier à fabriquer des meubles à partir de lamelles de bois collées et pliées – ce que l’on appelle le bois cintré. Le bois courbé est un bois massif qui a été rendu flexible à la vapeur et est surtout utilisé pour la fabrication de chaises. Le bois d’érable ou de hêtre était le plus souvent utilisé à cette fin. Le fait d’humidifier voire de cuire le bois à la vapeur ou à l’air libre évite qu’il ne se casse lorsqu’on lui fait prendre des formes recourbées. Le travail du bois courbé présente l’avantage de ne produire pratiquement aucun déchet de bois lors du cintrage et d’obtenir une résistance élevée des formes, ce qui est particulièrement avantageux pour les piètements des meubles d’assise. C’est ainsi que Michael Thonet créa la première chaise en bois courbé en 1830. Ses ouvrages devinrent tout d’abord populaires dans les environs de Boppard, qui se situe dans la région du Rhin et de la Moselle.

2. Michael Thonet est considéré comme l’inventeur de la production en bois cintré

Lors de la foire commerciale de Coblence en 1841, Thonet réussit à établir des contacts avec la ville de Vienne en Autriche. Il fut invité à la cour et eut l’occasion de présenter ses dessins de meubles à la famille impériale. La résonnance fut considérable, mais l’entreprise de Boppard se trouvait dans une crise grave. Michael Thonet décida alors de faire venir toute sa famille à Vienne, où il se mit rapidement de nouveau à son compte. Avec une société du nom de « Gebrüder Thonet » (« Thonet Frères », précurseur de l’entreprise actuelle) et spécialement fondée en 1859 pour créer des sièges, il fabriqua des chaises avec lesquelles il s’était fait grandement remarquer lors de l’exposition universelle de 1855 à Paris.

En 1859, Thonet créa la chaise n° 14 (« la chaise de café viennoise »), qui devint une icône du design vendue à des millions d’exemplaires et qui permit l’expansion de la société en Moravie de l’époque. En 1930, les frères Thonet – fils de Michael, le fondateur de l’entreprise – en avaient vendu environ 50 millions d’exemplaires au total. Dès 1871, année de la mort de Michael Thonet, la société disposait déjà de bureaux de vente dans toute l’Europe, en Russie et en Amérique du Nord, ainsi que de plusieurs succursales de fabrication en Europe centrale et orientale. Le développement de l’entreprise était lancé pour ne plus s’arrêter, même après la disparition de son fondateur. À Vienne, une rue étroite porte son nom : la Thonetgasse (« ruelle Thonet »)

3. Les sièges Thonet à piètement luge sont techniquement et esthétiquement fascinants

Au XXe siècle, Thonet se retrouve également sur le devant de la scène dans le monde des meubles design. La chaise cantilever de Marcel Breuer – alors élève ébéniste à l’école du Bauhaus de Weimar et également proche collaborateur de Walter Gropius – donne à l’entreprise, dès cette époque, une renommée d’envergure mondiale. La chaise cantilever de Breuer, une chaise sans pieds arrière, est le résultat d’années de recherches. Fabriquée dans une structure en tube d’acier filigrane, elle est encore de nos jours admirable pour son confort et les douces oscillations dont peut profiter son utilisateur. Cependant, ce n’est pas tout : le succès des sièges cantilever est tel que Thonet devient alors le plus grand fabricant mondial de meubles en tube d’acier et continue, jusqu’à l’heure actuelle, à produire les modèles originaux pratiquement sans modification. Le langage des lignes clair et ouvert des sièges cantilever n’a rien perdu de la fascination qu’il exerce sur le plan technique jusqu'à aujourd'hui.

4. L’histoire de Thonet continue

Pendant la Seconde Guerre mondiale, les usines en Hongrie et le siège de Vienne sont détruites ; l’excellente réputation de Thonet n’en souffre cependant pas et la demande de sièges cantilever et de chaises reste intacte. Georg Thonet, arrière-petit-fils du fondateur Michael Thonet, reconstruit à Frankenberg, dans la Hesse, une usine également détruite pendant la guerre, y recréant ainsi la nouvelle société Thonet Sàrl. En la personne de Peter Thonet, c’est désormais la cinquième génération de la famille Thonet qui dirige cette fameuse entreprise. En outre, le musée Thonet de Frankenberg existe depuis 1989 et rend hommage à l’œuvre du fondateur Michael Thonet en présentant de manière vivante l’histoire de la société Thonet grâce à de rares modèles anciens en bois courbé, aux classiques de Marcel Breuer, Le Corbusier, Mart Stam ou Mies van der Rohe, sans oublier les toutes dernières expériences réalisées sur les formes. Avec le mobilier Thonet, vous êtes aussi l’acquéreur d’un morceau de l’histoire du design – une histoire qui est loin d’être terminée !